UdPPC AUVERGNE

Pourquoi voit-on toujours la même face de la lune ?

dimanche 15 janvier 2006

La lune met exactement le même temps pour faire un tour sur elle-même et pour faire le tour de la terre : 28 jours. C’est ainsi qu’elle nous montre toujours la même face ! Evidemment, une telle coïncidence s’explique : il y a un phénomène physique à l’origine de ce "hasard" et il est lié aux marées sur terre.

La lune met exactement le même temps pour faire un tour sur elle-même et pour faire le tour de la terre : 28 jours. C’est ainsi qu’elle nous montre toujours la même face ! Evidemment, une telle coïncidence s’explique : il y a un phénomène physique à l’origine de ce "hasard" et il est lié aux marées sur terre.

Comme la terre tourne, nous passons tous les jours au plus près puis au plus loin de la lune. L’attraction de la lune décroissant avec la distance, quand nous passons au plus près, nous ressentons un peu plus son attraction. Cette force qui nous tire très légèrement vers le haut, fait partie de ce qu’on appelle les forces de marées.

Bref, deux fois par jour des forces dûes à la lune on tendance à nous tirer très légèrement vers le haut : quand nous sommes au plus près, mais aussi quand nous sommes au plus loin de la lune. La terre elle-même est soumise à ces forces qui déforment légèrement le sol (ce que nous ne pouvons pas percevoir) et aussi la surface des océans. Ca par contre, nous le voyons, parce que l’eau se déforme plus facilement : ce sont les marées (voir ...).

Ceci dit, ce qui met les océans en mouvement, ça n’est pas tellement la lune : c’est plutôt que le fait que la terre tourne rapidement sur elle-même. Si elle ne tournait pas, il n’y aurait pas de marées. Or les marées dissipent de l’énergie : on peut la récupérer, c’est ce que font les usines marémotrices. Cette énergie c’est en fait de l’énergie de rotation de la terre ! Les marées (et les usines marémotrices, mais dans une bien moindre mesure) ont donc tendance à ralentir la rotation de la terre, et à augmenter la durée du jour. Il y a plusieurs millions d’années, le jour durait 18 heures seulement.

Eh bien à l’origine, la lune tournait sans doute sur elle-même beaucoup plus vite. Mais les forces de marées qui la déformaient étaient beaucoup plus importantes, car l’attraction de la terre est grande. Il y avait des marées de lune qui déformaient la roche ! Elles ont ainsi ralenti le mouvement de rotation de la lune sur elle-même, de manière à ce qu’elle nous montre toujours la même face. Ainsi, c’est à peu près toujours le même point de la lune qui est au plus près de la terre, et il n’y a plus de marées sur la lune.

Le système terre-lune se comporte, en plus, comme une patineuse qui tourne sur elle-même. Pour aller plus vite, la patineuse ramène ses bras vers elle. Pour ralentir, elle les écarte. Pour les mêmes raisons, lorsque la terre ralentit, la lune s’éloigne ! On peut même dire que finalement les usines marémotrices éloignent la lune...


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Question n°51

12 février 2006
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